Никто в здравом уме не решится путешествовать по пустыне; под палящим взором солнца, которое не щадит никого и ничего. Это не буйные мегаполисы с неприличным количеством высоток, доходящих до ста этажей. Нет, это пустошь. В ней совершенно другие законы: в ней выживают лишь сильнейшие. В ней выживают Те, кто не побоится спустить курок на любого, кто может оказаться врагом. Выживают лишь Безумцы.

 

Босс приспособлен к ведению боя в любой местности: начиная от тропиков и заканчивая зимней тундрой. Но где он и чувствует себя не в своей тарелке, ─ так это в пустыне, с её обжигающим солнцем, убийственной жарой, миражами и бескрайними песками. Силы начинают покидать его с удвоенной силой, когда часы пробили полдень. Если сейчас он ещё может обойтись без воды, то совсем скоро нужно будет в скором порядке найти её. Вода ─ питательная жидкость, что даёт нам жизнь. Без неё никуда, а особенно в убийственную жару. Вода на вес золота. В этой безжалостной пустыне кто угодно может убить за бутылку воды, даже не поморщившись. Зыбучие пески пустоши поглотят неприспособленного гостя, и оставят о нём лишь мимолётные воспоминания. Но Биг Босс не из таких! Он может часами выслеживать свою цель, наблюдать за ней, изводить как физически, так и морально, и нанести решающий удар по своей жертве! Но пустошь будет проверять его на твёрдость его характера, его силу, его психику и она будет с удовольствием играть с ним…

Население пустоши составляют мародеры, безумцы, рейдеры… Рейдеры многочисленны и опасны, которые рассекают бесконечные пески на своих машинах, убивая всех и вся, что только попадётся им под руку. Ведь пустошь, как и её жители не прощают, и всенепременно захотят воздать должное тому, кто посмел заявиться без приглашения. Этот помешанный сброд не побрезгует убийством даже безоружного человека, а убив ближнего своего они и глазом не моргнут. В пустоши царят их законы. И они не те, кого Биг Босс привык видеть на поле боя. У них нет цели, они не мыслят о случившемся, они деградируют, вид крови придаёт им стимул, и у них нет ничего, за что им следовало бы бороться. Они ничего не боятся, а сами внушают страх. Биг Боссу предстоит дважды обдумывать каждый свой шаг. Ибо ему негде затаиться, негде выждать своего врага, среди этих бесконечных песков… Но Биг Босс просто так не сдастся! Он будет сражаться до последнего. Ибо он не просто солдат, а воин. Он столько раз смотрел в глаза Смерти, что не сосчитать. Он уже не первый раз танцевал со Смертью свой последний танец, но всё же выходил живым из любой ситуации. Ни ошибка Оцелота (что стоила Джону глаза), ни смертельно опасные Метал Гиры, ни сверхсолдаты, даже битва с бывшей наставницей. Он выжил после атолла Бикини, где произошёл ядерный взрыв! Даже под натиском природы он не сломился. Из всех этих битв Биг Босс выходил победителем. После каждой битвы он восстанавливался, приспосабливался и самосовершенствовался. Он ─ идеальный солдат. И этот раз не станет исключением для него. Но Биг Босс и не подозревал, что его истинный враг ─ это не рейдеры. И теперь он не хищник, ажертва. Пустошь ─ это не его территория. Он здесь чужак, а чужаков не терпят в этих краях. И Король Пустыни воздаст чужаку сполна. Это его пустыня, а он здесь лишнее звено. Он знает эту пустошь вдоль и поперёк, и Биг Боссу не получится здесь спрятаться. Ему предстоит сразиться с тем, кто будет опаснее всех этих рейдеров. С настоящим Безумцем, и дикойприродой.

***

Снейк стал их видеть не так давно… Призраков, убитых им людей. Фантомов из прошлого, что преследуют его, как он только вступил ногой на эту пустошь. Неужели природа так жестока с ним, что эти галлюцинации не исчезают?.. Или же здесь виной не природа?

Шаг за шагом… Босс видел их всех. Они смотрели на него с немым укором, с печалью и тоскою в глазах. Они сменялись один за другим, когда Снейк их проходил. Он хотел убежать от всего: от этой пустоши, от невыносимой жары, галлюцинаций, боли… Он надеялся, что если закрыть глаза, то они исчезнут. Но как он открыл глаза, то его взору предстала она… Босс. Она смотрела на него с надеждой и улыбалась ему, как когда-то давно, когда она подобрала его молодым сорванцом, который только-только вступил в«Зеленые береты». Снейк протянул к ней руку, пытаясь дотронуться до нее, но она исчезла, как и остальные призраки до нее.

Надо поскорее выбраться отсюда… Пока пустошь не свела его с ума…

 

Он наблюдал за Боссом уже давно. Выследить его было не так уж и сложно ─ он чужак, на его территории. Он знает эту пустошь лучше всех. Босс с самого начала знал, что за ним наблюдают. Но это были не рейдеры. Нет, это был Король этой Пустыни. Он нагнал обессиленного Босса на своём чёрном как ночь автомобиле, когда тот пересекал очередной пустырь с одиноким перекати-полем. «Перехватчик» кружил возле Босса, не давая тому сделать ни шагу назад. Но сам Босс не желал убегать. От судьбы не убежишь. А в его случае ─ от автомобиля с силой в шестьсот лошадей. Водитель машины не заставил себя долго ждать, и из нее вышел он ─ Король Пустыни. Его сапоги из змеиной кожи отбивали в ритм при ходьбе. Они стояли лицо к лицу, и были на равных. Только отличало их то, что у Безумца был обрез, нацеленный на Босса.

Снейк сощурил свой единственный глаз, разглядывая Безумца: обветренное и угрюмое лицо, с морщинками собранными вокруг глаз и холодный взгляд выдавали в нём того, кто прошёл через настоящий Ад пустоши. И сейчас он был предельно серьёзен, наставляя обрез в лицо Босса. Сейчас его взгляд выдавал лишь пугающую пустоту, словно он и не целится в человека. Нагнетающую тишину прерывали лишь грифы, парящие в небе. Они ждали момента, когда Безумец положит конец жизни Босса.

─ Нам нет нужды заканчивать все кровопролитием, ─ сказал Босс, но Безумец лишь горько усмехнулся в ответ.

─ Ты говоришь, что нам нет нужды враждовать, ─ задумчиво произнес Безумец. ─ Но глядя на тебя, на твое оружие… так не скажешь. За все эти годы, проведенные на пустошах, я понял одно: никому нельзя доверять. Даже будь это сам Господь Бог.

─ Ты обезумел, ─ поморщился Босс, глядя на обрез.

─ Все мы в какой-то мере безумны, ─ он сплюнул на землю, и уже приготовился выстрелить.

Изголодавшие грифы напомнили о себе, стремительно пролетая головами Босса и Безумца, чем Снейк и воспользовался, ─ он выбил из рук Безумца обрез, и нанёс удар по челюсти, заставив его потерять равновесие. Хоть Босс и был вымотан как морально, так и физически ─ проведя целый день под палящим солнцем, ─ он ещё мог дать отпор. Безумец вскочил с земли, и замахнулся кулаком, но Снейк нанёс короткий удар в живот, после которого тот охнул и, содрогаясь смог как-то удержаться на земле. Снейку на мгновение показалось, что с Безумца идёт не кровь, а песок. Из-за своих раздумий он пропустил удар своего оппонента по колену, после которого упал, держась другим коленом на земле. Безумец, вложив всю силу в удар, ─ пнул Босса прямо в грудь, заставив того упасть на землю. Босс почувствовал привкус соли и металла во рту. Безумец навалился на него сверху, и принялся осыпать Босса ударами по лицу. Как бы Снейк не пытался скинуть его с себя ─ все было тщетно, Безумец словно прирос к земле, и ему было все равно на защиту Снейка. Удар, удар, ещё удар, промах. Босс не позволял Безумцу сильных ударов, блокируя их столь молниеносно, что тот не смог перевести дыхание для следующего. Но Босс ошибся, и Безумец не только сумел перевести дыхание, но и время от времени ломая блок Снейка. Ослабевающий Босс старался не пропускать удары от Безумца, ─ которые он стремительно наносил, ─ блокируя их. Каждый удар Безумца был все сильнее и быстрее, и Боссу было сложнее блокировать его удары. Старые раны давали о себе знать, и он уже не мог терпеть острую боль от многочисленных ударов. Босс перестал чувствовать свои руки, и обессилено раскинул их, и свет в его глазах стал медленно угасать. Удары прекратились, и Снейк почувствовал необычную легкость, словно он сейчас полетит. Последнее что он видел ─ это ухмыляющегося Безумца, поднимающий свой обрез.

 

Неужели он умер? Неужели это конец его пути? Пути Биг Босса? Путивеличайшего солдата XX века? Всё кончилось для него так быстро… Но это… Это с ним было раньше… Это поле… Усеянное белыми цветами. Джек шел по этому полю не чувствуя своих ног, но он не шел, а словно летел по нему. На его пути представали те самые фантомы, которые теперь смотрели не с укором, а с надеждой, и грустными улыбками, когда он смотрел на них. Каждый фантом сменялся другим, и они пропадали друг за другом, пока Джек опять не увидел её… Босс. Её серебристый костюм, её волосы, её глаза…Словно он сейчас опять вЦелиноярске.

─ Босс… ─ в горле Джона застрял ком, и он не мог сказать ни слова своей бывшей наставнице.

─ Джек, ─ сказала она, грустно улыбнувшись своему бывшему ученику.

Джон нерешительно приблизился к ней, и осторожно протянул руку к Босс, дотронувшись до неё. Она была живой. Над спокойствием и рассудительностью Джона эмоции взяли верх, дав свободу чувствам. Он крепко обнял Босс, пустив скупую мужскую слезу из единственного глаза. Если Босс и была миражом, то Джон не хотел опускать её. Он вновь увидел её, почувствовал её запах, дотронулся до неё…

─ Я так соскучился по тебе, ─ сказал Джек, уткнувшись в её плечо. ─ Мне тебя так не хватало, Босс…

Она обняла его, и погладила по голове как маленького сорванца, который просил прощения. Джон отдал бы всё на свете, чтобы это никогда не закончилось. Он сразу же забыл про все невзгоды и печали. Он впервые за долгое время улыбнулся, и дал волю чувствам.

─ Я наблюдала за тобой все это время, Джек, я ни на минуту не оставляла тебя. Я всегда была с тобой, ─ произнесла она с теплотой в голосе, прижимая его себе Джека.

Но Джек так не считал. Даже приняв свой новый титул ─ Биг Босс, убив свою наставницу. В глубине души он все не мог принять его, как бы ни старался. Она всегда будет лучше. Она была ему как мать, и всегда наставляла его, поучала. Именно она научила его всему тому, что знала сама: шпионажу, выживанию, владению холодным и огнестрельным оружием, Даже спустя столько лет она будет лучше него. Но как она будет лучше, если я победил её, терзали мысли Джека.

─ Джек, ты ведь знаешь, что я не могу остаться здесь с тобой, ─ прошептала она Снейку, отчего он лишь крепче ее обнял, не желая расставаться с ней и возвращаться к реальности. После стольких лет он вновь увидел ее, и даже смог дотронуться до нее. Вновь почувствовать материнское тепло, исходящее от нее.

─ Нет, я не оставлю тебя, ─ препирался он как маленький ребенок. ─ Я не справлюсь без тебя…

─ Нет, Джек, ты справишься, как и раньше без меня. Тот мальчишка, которого я воспитала, ─ возмужал и стал мужчиной, настоящим воином, которому по плечу все невзгоды. Ученик, что превзошел учителя. Помни, что я всегда рядом, и всегда буду поддерживать тебя.

Джек не успел ничего сделать, так как Босс исчезла в его руках, распавшись на красные лепестки, которые унёс ветер. И поле из белых цветов выкрасилось в красный цвет. Джек успел поймать один из улетающих лепестков и сжал его в руке.

Остальные лепестки разносились по ветру, танцуя дивный танец, и они стали кружить возле Джека, образуя вокруг него воронку. Лепестки закружились еще быстрее и быстрее, облепляя его с ног до головы. С каждым новым лепестком на своем теле, Джек стал чувствовать необычайную легкость и свободу.

И как лепестки закрыли его глаза, Джек почувствовал, что он падает, словно он спрыгнул с небоскрёба. Но падая всё ниже и ниже, он взлетал ввысь ─ всё выше и выше! Ведь без наших падений и поражений ─ не было бы и взлётов и побед.

Джек летел навстречу маленькому огоньку вдали, который становился все ярче и ярче при приближении. Его битва еще не закончена. Он ускользает от нее. Смерть в очередной раз не получит его. Он летел быстрее с каждой секундой, пока свет не стал ослеплять его, и он не проснулся…

Безумец возвышался над Боссом, наивно предполагая, что он не сможет продолжить бой. Скорпион предвкушал свою победу над Змеем, но Змей был не так прост. За все эти годы он научился выживать. Старые раны затянутся, оставив на теле напоминания о том, что он выжил. И сейчас он даст бой Безумцу, раз и навсегда поставив точку. Босс стал отсчитывать пять секунд, все еще притворяясь мертвым, пока Безумец засовывал патроны в обрез.

Пять. Безумец посмотрел на нашивку FOXHOUND. Четыре. В его глазах заплясал дикий огонь. Три. Старые воспоминания дали о себе знать, разжигая жгучую ненависть в глубине души. Два. Безумец навел на Джека свой обрез, чувствуя себя победителем. Один. Он горько ошибался насчет Босса.

Джек открыл глаз, и увидел, как Безумец уже готов нажать на курок. Немедля ни секунды он сбил его ногой, заставив потерять равновесие, и пуля не достигла адресата ─ лба Босса. Змей тут же вскочил на ноги и принял одну из боевых стоек CQC ─ эту систему рукопашного боя он разработал вместе с Босс, и эта система ни раз спасала ему жизнь.Скорпион попытался схватить свой обрез, но Змей ногой отбил обрез в сторону, оставив Скорпиону мимолетной шанс на победу.

─ Побитый шакал еще может укусить, ─ сплюнул Безумец, поднимаясь с земли. ─ Что, можешь ещё биться?

Ответа не последовало, если не считать длинной очереди ударов руками и ногами, половина из которых пришли в блок, остальные ─ попали по цели, заставив Скорпиона отступить на шаг. Он попытался ответить Змею ударом в колено, но Змей увернулся в сторону, и ударил противника в бок. Скорпион поморщился от боли, но все еще твердо стоял на ногах. С невероятной скоростью по Змею прошлась не менее длинная очередь ударов, которые он с легкостью отбил, и последним ударом Скорпиона, Змей схватил его руку и провел эффектный бросок через бедро. Безумец рухнул на спину. Он был поражен тому, откуда же у Змея такой запас сил, если пару минут назад он валялся без сил? Неужто вмешательство Высших сил? Змей попытался добить его, но Скорпион ударил его ногами по груди, заставив Снейка отступить. И не теряя ни минуты, он встал с земли, все еще не собираясь сдаваться. Он вынул из своего змеиного ботинка нож, который перебросил перебросил в правую руку, крепко его сжав. Хоть у Безумца и было преимущество в виде ножа, но Змея это ничуть не пугало. Он следил за его движения, готовясь выбить из рук нож. Но Скорпион был непредсказуем: он попытался ударить Босса ножом, но все его удары пришлись по воздуху, и тогда он резко нанес удар левой рукой прямо в бок, заставив Босса пошатнуться и отступить на шаг. Змей напряг свои шейные мышцы, подался на нож Скорпиона и в тот же миг, резко отпрянув, нанес мощный удар ногой. Подошва сапога с жесткими краями рантов врезалась в голень Скорпиона, заставив его согнуться от боли. Схватив падающий нож, Босс вытянул свободную руку, схватив Скорпиона, и попытался вонзить в него нож, но Скорпион вовремя увернулся, но Снейк успел задеть его лицо ножом, оставив на щеке глубокий шрам. Скорпион попытался выбить из его руки нож, но Змей увернулся от его удара, и следом за этим Скорпион получил мощный удар в челюсть, который заставил пошатнуться и потерять равновесия. Змей не теряя ни минуты резко протянул его к себе, и вонзил нож прямо в сердце. Скорпион вскрикнул от боли, и недоумевающее посмотрел на нож, сидевший глубоко в груди. Он не верил тому, что кто-то смог сделать это… Убить его. Босс вытащил нож из груди Безумца, и кровь брызнула на его лицо, и затем пошла небольшим ручейком из груди, делая и без того черную кожаную куртку грязной. Босс посмотрел на все еще живого Безумца, который попытался сделать шаг дрожащими ногами, но тут же рухнул на землю, жадно хватая ртом воздух.

Безумец… Макс Рокатански. Он умер еще давно. Тогда, когда банда Потрошителя убила его семью. С тех пор его жизнь потеряла всякий смысл, и он жил, не зная зачем. Он стал скитаться по этой пустоши, намереваясь встретить достойного соперника, что даст ему достойную смерть. Он скитался годами по этой пустоши, намереваясь встретить его. И он нашел Босса… Он по началу принял его за очередного обывателя или мародера. Но затем понял, что этот тот самый воин, который положит конец его мучениям ─ непохожий на всех людей, которых он только видел на этой пустоши. Наконец-то он увидит своих друзей, любимую жену, сына… Если раньше он и сражался за свою жизнь, то теперь он был рад расстаться с ней. Воин дорог завершил свою Дорогу ярости в битве с величайшим воином. Они были так похожи…

Макс Рокатански… Тот, на чьих глазах погибли близкие и родные ему люди. Его жизнь потеряла всякий смысл, и он был обречён скитаться по этой пустоши. Биг Босс понял, что он жертва этой пустоши, как и он сам ─жертва войны. На глазах Джона тоже погибали родные и близкие ему люди. И после всего этого, его страна предала его. Некоторых из своих друзей Боссу пришлось убить лично, о чём он до сих пор жалеет. Напоминанием об этом ему служат призраки из прошлого ─ фантомы, которые не оставляли его одного в этой пустыни. Но теперь эти фантомы остались в прошлом.

Макс опёрся головой о камень, и в своим последние минуты он любовался закатом. За всей этой битвой они не заметили того, что день сменился вечером. Солнце уходило за горизонт, окрашивая пески пустыни в яркие краски. Подул легкий и расслабляющий ветерок.

Босс выбросил нож из своей руки, и присел рядом с Максом. Они вдвоем наблюдали за этим закатом. Ведь когда еще удастся наблюдать за такой красотой? Наша жизнь протекает так же быстро, как и вода из бурного ручья, что не заметишь, как пора уйти.

─ Закат… как же он прекрасен… ─ прошептал Макс, пытаясь запомнить хоть что-нибудь хорошее в этой пустоши.

Босс задумчиво поглядел на закат, не думая о завтрашнем дне. В кои-то веки он спокоен, и расслаблен.

Макс почувствовал холодок, проходивший по всему телу, от головы до пят. Неужели это его конец? Это не так болезненно, как он думал. Он уходил из этой жизни сделав пустошь чуть лучше… В последний раз он взглянул на закат, и закрыл уставшие веки. Сейчас он ненадолго уснет, но вскоре проснется отдохнувшим… Ведь Королям тоже когда-нибудь надо отдохнуть.

***

Босс поставил деревянный крест над могилой Макса, и повесил на нем его обрез. Он не дал грифам полакомиться его трупом, дав его душе слиться с песками этой пустыни. Снейк не сомневался в том, что это был хороший человек. Но перед лицом опасности люди всегда творят необдуманные ибезумные вещи. Но можно ли назвать безумцем того, кто устал от всей этой жизни?..

Напоследок, Босс отдал честь Воину дорог, отмечая его силу, стойкость духа и храбрость перед лицом смерти, и то, как он принял ее ─ бесстрашно, как старого друга. Душа Макса будет бороздить эти пустоши, охраняя обычных путешественников, как добрый и заботливый Дух дорог, коим он и был при жизни. Совсем скоро пустошь наполнится легендами оБезумном Максе. О Максе Рокатански, чья храбрость и непоколебимость духа была его оружием против рейдеров и прочих безумцев. И рейдеры не забудут о страхе перед Максе, который всегда заступится за слабых и обиженных. Даже с того света.

Босс завел машину, и с ревом унесся вперед. А впереди его ждал конец этой пустоши… Он уезжал из нее, не желая больше оставаться здесь ни минутой больше. Онн оставляет в ней воспоминания об этой битве, и обо всем, что видел в ней… кроме Босс. Эту встречу он будет хранить в сердце, что будет предавать ему надежду, даже в самые трудные минуты. Наблюдая за дорогой, он увидел на бардачке красный лепесток и загадочно улыбнулся.

Он Новый Король Пустыни. Но примет ли он этот титул? Нет. Ведь он ─ Биг Босс. И его Путь только начинается.